La pollution plastique peut causer des malformations chez les oursins

Des scientifiques ont mené une nouvelle étude sur l’impact de la pollution plastique sur le développement de certains oursins. Ils ont constaté que les substances chimiques issues du plastique peut causer différentes malformations chez les invertébrés.

La pollution plastique est devenue un problème écologique d’ampleur mondial. Selon les estimations avancées par les études, quelque huit millions de tonnes de macroplastiques et 1,5 million de tonnes de microplastiques terminent leur course chaque année dans les océans. Une tendance qui est loin de s’inverser.

Des recherches parues en 2020 ont estimé que ces quantités pourraient tripler d’ici 2040 si rien n’est fait pour enrayer le phénomène. Et les conséquences sont loin d’être négligeables pour les écosystèmes océaniques et leurs habitants. Une récente étude publiée dans la revue Environmental Pollution vient encore une fois le confirmer.

Menés par une équipe internationale de chercheurs, ces travaux se sont intéressés à l’impact des microplastiques sur une espèce très commune d’oursin de mer appelée Paracentrotus lividus. Les résultats ont montré que cette pollution peut engendrer des anomalies de développement chez ces invertébrés.

Plus que le plastique en lui-même, ce sont les substances chimiques présentes sur les particules et libérées dans l’eau qui seraient à l’origine de ces malformations. “Nous en apprenons de plus en plus sur la façon dont l’ingestion de plastique affecte les animaux marins“, a expliqué Flora Rendell-Bhatti, première auteure de l’étude.

Cependant, on en sait peu sur les effets de l’exposition aux substances chimiques libérées dans l’eau par les particules plastique“, a poursuivi dans un communiqué cette spécialiste du Centre for Ecology and Conservation de la University of Exeter.

Malformations du squelette et du système nerveux

Les chercheurs ont mené leurs travaux à partir de différents types de granulés : des granulés industriels utilisés pour la production de plastique avec ou sans additifs chimiques ainsi que des résidus découverts échoués sur la plage de Tregantle en Cornouailles au sud-ouest de l’Angleterre.

Chaque type de plastique a été plongé pendant 72 heures dans de l’eau de mer avant d’être retiré. Des embryons et des larves d’oursins de mer ont ensuite été placés dans cette même eau. Après 48 heures, les scientifiques ont constaté l’apparition de diverses anomalies chez les invertébrés.

De nombreuses larves ont montré une malformation du squelette, prenant un aspect de bulle ronde plutôt que la forme habituelle ressemblant à une tour Eiffel. Des anomalies sont aussi apparues au niveau du système nerveux. En revanche, aucun défaut n’a été constaté sur les oursins avec les granulés vierges.

D’après les scientifiques, ceci suggère que les conséquences observées dans les échantillons sont causées par les additifs industriels et les contaminants et non pas le plastique en lui-même.

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“Nos résultats démontrent que ces substances chimiques s’échappent des particules plastique dans l’environnement, même à de faibles concentrations, et que ceci produit de graves anomalies de développement chez les oursins, et indique des effets néfastes évidents et spécifiques de cette pollution sur le développement animal“, écrivent les auteurs.

Les oursins sont sensibles aux changements qui affectent leur habitat. Or, plusieurs régions enregistrent un déclin des populations de ces animaux marins qui sont largement pêchés et consommés. “Malheureusement, plusieurs facteurs favorisent ce déclin“, a précisé le le Dr. Eva Jimenez-Guri au site Mongabay.

Le changement climatique joue sans aucun doute un rôle. Mais la contamination plastique pourrait aussi être l’un d’eux“, a-t-elle assuré. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour étudier les substances associées aux résidus plastique et leurs effets sur la faune marine.

D’après les scientifiques, toutefois, ces conclusions mettent d’ores et déjà en lumière l’importance de trouver des alternatives pour remplacer les additifs actuellement utilisés, de même que de réduire de façon globale cette pollution marine.

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